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Termitas

 
De inicio conviene resaltar que a escala mundial, la termita es con diferencia el agente biótico más destructivo en las estructuras de madera. En España se estima que el 50% de daños producidos en estructuras de madera es a consecuencia de ataque de termita. Cabe decir que aparte de los severos daños ocasionados en muchos edificios privados, la termita también ha realizado muy graves ataques a estructuras de madera de edificios de gran valor histórico-arquitectónico, como el Real Monasterio de El Escorial, el Palacio Real de Aranjuez, la Alambra de Granada, la Seo Nova de Lleida, la Catedral de Barcelona, la Catedral de Granada, el Palau de la Generalitat Valenciana, entre otros muchos. De los centenares de estructuras de madera degradadas por agentes de origen biótico diagnosticadas por el autor, también se ha verificado que aproximadamente el 50% de los daños han sido producidos por este insecto, siendo frecuentes intensos ataques de termita que han producido masivas pérdidas de sección resistente en estructuras de madera. 

Existen unas 2.000 especies diferentes de termitas, con importantes diferencias entre ellas. Algunas especies, como las del tipo Bellitermes construyen los grandes termiteros que hay en África, verdaderas obras de arte de la ingeniería, con complejas y eficaces construcciones subterráneas que suministran aire de adecuadas condiciones higrotérmicas al resto del enorme nido. Estos insectos son esenciales para el adecuado funcionamiento ecológico de aquellos biotopos. En general las termitas precisan una humedad alta y calor, por lo que la mayor parte de las especies se desarrollan en zonas tropicales y subtropicales. No obstante, debido a diversas razones como la importación de maderas, la termita se ha extendido notablemente, siendo frecuente su presencia en EEUU, España, Portugal, Francia, Alemania, Reino Unido (hasta aproximadamente la frontera con Escocia), etc. Las termitas son unos insectos extremadamente organizados, que viven en colonias y están diferenciados en castas, como por ejemplo la reina, el rey, las obreras, las soldado, etc. 

En España son tres las especies de termita más habituales: el Reticulitermes luccifugus banolensis (termita subterránea), el Kalotermes flavicolis y el Criptotermes brevis Walter (termita aérea), siendo la primera de ellas, con diferencia, la más frecuente. 

  Reticulitermes bañolensis (termita subterránea) – muy común en la Provincia de Cataluña 

 En esta especie de termita, la colonia tiene el nido principal bajo tierra, donde está la termita reina, cuya única misión es la de poner huevos (puede poner unos 4.000 al día). Junto con termita la reina está la termita rey, cuya única misión es fecundarla. La pareja real puede vivir hasta ocho años, habiendo algún caso documentado en que han llegado a vivir hasta cuarenta años. De estos aspectos iniciales de su biología y ecología, ya se deducen dos aspectos técnicos importantes. Uno de ellos es que el peligro de este insecto reside en lo masivo de sus poblaciones, de manera que todo y que estos insectos son de pequeño tamaño e individualmente no son especialmente voraces, en haber un muy elevado número de individuos, el volumen de madera que consumen es grande, de forma que producen graves pérdidas de sección resistente a las estructuras de madera. 

Para tener una idea, realícese el sencillo cálculo de 4.000 huevos al día durante ocho años, y sale una población de casi doce millones de individuos, nacidos a partir de una sola termita reina. El otro aspecto importante es el hecho que el nido está bajo tierra, de manera que un edificio que padece un ataque termítico, el nido principal no está en el edificio, sino en algún lugar bajo tierra, tal vez bastante alejado del edificio afectado3 . Otra casta es la de las termitas obreras, que constituyen el 80% de los individuos de la colonia, y pueden ser consideradas la casta principal y más importante, ya que sus tareas son numerosas y fundamentales para la supervivencia de la colonia. Cuidan y atienden las necesidades de la pareja real, cuidan los huevos, realizan los trabajos de mantenimiento y ampliación en el nido y construcciones adicionales, exploran y buscan fuentes de alimentación y alimentan al resto de la colonia, pues es la única casta que puede comer y digerir la madera. 

En efecto, la termita obrera es la única casta que posee en su tubo digestivo un conjunto de bacterias y protozoos que le permiten asimilar la madera, la cual es muy pobre en proteína. Así, una vez que las termitas obreras han digerido la madera, regurgitan el alimento asimilado pasándolo desde su boca a la boca de las otras castas de termita, las cuales no pueden digerir directamente la madera. Este procedimiento mediante el cual unos individuos alimentan a otros de esta forma es lo que se conoce en biología como trofalaxia oral. Otra casta es la de las termitas soldado, que constituyen aproximadamente un 10% de la colonia. Su misión principal es la de defender a la colonia, y morfológicamente se distinguen claramente de las obreras al tener una cabeza de gran tamaño, y tener grandes y fuertes mandíbulas útiles para el combate. Otras castas son las ninfas, los reproductores primarios, los reproductores secundarios, etc. A diferencia del resto de castas, que son de color blanquecino, los reproductores primarios son de color negro y con alas. 

En general los vuelos de las aladas se producen entre marzo y abril, dependiendo entre otras cosas de la climatología de ese año, y su misión es fundar nuevas colonias. La inmensa mayoría mueren en el intento. Se considera que una colonia puede estar formada por unos ocho millones de individuos, y que las colonias más pequeñas plenamente establecidas tienen sobre 800.000 individuos.

Articulo de Félix Ruiz Gorrindo, Arquitecto Técnico Ingeniero de Obras Públicas Master Ingeniero Civil

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